James Byron Dean nacque l’8 febbraio 1931 in Indiana da Winton e Mildred Dean.

Dopo essere diventato un odontotecnico, suo padre trasferì la famiglia a Santa Monica.

Alla tenera età di nove anni, Dean perse la madre a causa di un cancro . La perdita lasciò un segno indelebile su di lui. 

Il padre non poteva più occuparsi del piccolo Dean, così lo mandò dagli zii in Indiana. Mentre suo padre partecipava alla seconda guerra mondiale, James Dean crebbe in una famiglia quacchera.

È stato nell’Indiana che si è interessato per la prima volta ad attività estreme come le corse di auto sportive e i combattimenti tra tori. 

James Dean tornò a vivere con suo padre in California e frequentò il college per studiare diritto. Tuttavia, cambiò il suo corso per iscriversi all’indirizzo teatrale.

Quando l’attore trovò la sua vocazione e cambiò direzione, suo padre non lo accettò. I due tagliarono i rapporti e si allontanarono l’uno dall’altro.

Mentre era al college, James Dean salì sul palco nei panni di Malcolm in ‘Macbeth’ di Shakespeare. Dopo questa performance, non passò molto tempo prima che arrivasse sul grande schermo.

Nel 1951, abbandonò l’università e decise di iniziare a perseguire la carriera di attore.

La prima apparizione televisiva di James Dean fu per una pubblicità della Pepsi-Cola, da allora in poi cominciò a ottenere ruoli in piccole serie televisive.

Dean non guadagnava molto, così doveva lavorare come parcheggiatore agli studi della CBS mentre cercava di sfondare a Hollywood.

Il famoso attore James Whitmore (1921-2009) divenne il mentore di Dean. Convinse il giovane talento a trasferirsi a New York per cercare fortuna.

A New York, Dean studiò il metodo di recitazione con il famoso Lee Strasberg.

Le lezioni si svolgevano all’Actors Studio. Dean lo frequentò assieme ai grandi del cinema, come Marlon Brando.

Dean si fece conoscere al grande pubblico con la serie ‘Omnibus’. Da quel momento iniziarono anche le audizioni per i film. 

Infine, ottenne il ruolo principale nella produzione di Elia Kazan di ‘La valle dell’Eden’, tratto dalla parte finale di un libro di John Steinbeck.

Elia Kazan voleva qualcuno emotivamente complesso. Inizialmente voleva Marlon Brando e non gli piaceva molto Dean, ma alla fine si rese conto che l’attore più giovane era più adatto al ruolo.

James Dean improvvisò molto nel film. Il regista apprezzava la crudezza delle sue emozioni e mantenne molte parti così com’erano state costruite dall’attore.

Quello in ‘Valle dell’Eden’ fu il primo ruolo di Dean ad essere nominato per un Oscar come miglior attore.

Poco dopo Dean interpretò il ruolo di un giovane disilluso in ‘Gioventù bruciata’, che piacque molto ai giovani adolescenti americani, i quali si rispecchiavano nei personaggi.  

Il film è stato considerato così importante dal punto di vista culturale che il governo degli Stati Uniti lo inserì alla Biblioteca del Congresso, il National Film Registry. 

Dean voleva evitare di essere catalogato come un attore lunatico e profondo, così accettò il ruolo di Jett Rink. Il film parla di una famiglia di allevatori texani che deve adattarsi ai tempi che cambiano.

James Dean fu nominato una seconda volta per il premio Oscar al miglior attore. Anche ‘Il gigante’ fu inserito nel National Film Registry a causa del suo significato culturale.

Nella scena finale del film, il personaggio di Dean fa un discorso in cui si suppone che sia ubriaco. Per rendere giustizia al personaggio, Dean bevve davvero. Tuttavia, era così ubriaco che nessuno poteva capire le sue battute, che furono doppiate!

La vita amorosa di Dean non fu troppo movimentata. A New York frequentò Barbara Glenn. Le loro lettere d’amore sono state vendute all’asta per 36.000 dollari.

Pier Angeli era un’attrice italiana che sostenne di aver avuto un’appassionata relazione d’amore con Dean, ma che dovette allontanarsi da lui perché la madre non accettava che lei avesse un partner non cattolico. 

Quando la relazione di Dean e la Angeli entrò in crisi, Dean andò a New York. Con sua grande sorpresa, quando tornò non molto tempo dopo la Angeli aveva sposato il cantante Vic Damone.

Dean aveva una passione per le corse d’auto e partecipò a diverse competizioni. Vinse alcuni premi. Man mano che la sua carriera cresceva, più auto veloci comprava.

Durante le riprese di ‘Il gigante’, Dean fu bandito dalle corse dalla Warner Brother perché avrebbe potuto ferirsi. Tuttavia, quando le riprese finirono, si iscrisse alla Salinas Road Race. Aveva appena comprato una Porsche Spyder 550 e stava guidando verso l’evento da Los Angeles.

James Dean è forse il più noto dei “bad boys”. Nonostante sia apparso in soli tre grandi film, gli spettatori furono enormemente affascinati dalla sua aria ribelle e dal suo atteggiamento distaccato, oltreché dai suoi grintosi look.  Dean ha recitato in pellicole che rispecchiavano la disillusione della gioventù anni ’50 e ha portato nuovo colore a vecchie storie. Aveva solo 24 anni quando la sua vita fu stroncata da un incidente d’auto, che mise un brusco punto a una carriera che sarebbe proseguita magnificamente.